Prikaz Epicyon haydeni (hijenski pes), ki napada plen Synthetoceras tricornatus. Ilustrator: Roman Jevsejev

Med današnjimi mesojedci so psi, volkovi in ​​njihovi sorodniki (znani kot kanidi) edinstveni. Njihovi smrčki so dolgi in ozki - v nasprotju s kratkimi, kompaktnimi obrazi mačk in podlasic -, mnogi pa lovijo na pakete, visoko vzdržljive plenilce, ki plen izčrpajo.





Toda pred milijoni let je bil svet poln drugih skupin zveri, ki so preizkusile ta »pasji« videz in življenjski slog.Nekateri so bili podobni kanidom, ki jih poznamo danes, in so se obnašali podobno, vendar so te lastnosti razvili neodvisno - podobno kot nedavno izumrli tilacin je imel presenetljivo pasje lastnosti, kljub temu, da je torba, ki ga od kanidov loči več kot 100 milijonov let.

Te izgubljene živalske skupine so imele lastnosti, podobne značilnostim drugih družin mesojedcev, zaradi česar so videti kot nemogoči hibridi sodobnih plenilcev. Mnogi od teh 'ne čisto psov' so bili po velikosti in obliki podobni sodobnim kanidom. Toda drugi so bili resnično ogromni plenilci na vrhu, ki so kraljevali nad pokrajino kot nočne verzije človekovega najboljšega prijatelja.



Umetniška rekonstrukcija Amphicyon ingens. Ilustrator: Roman Jevsejev

Medvedji psi

Če ste pred 10 milijoni let stopili iz svojega časovnega stroja v mogočne, redke gozdove zahodne Nebraske, obstaja verjetnost, da se lahko zgodi, da se osamljeni medved-pes potepa po travi in ​​grmičevju. Kljub imenu te živali niso bile ne medvedi ne psi. Namesto tega so sestavljali ločeno družino - Amphicyonidae - in so jih našli na severnih celinah pred približno 40 do 5 milijoni let.



Najzgodnejši medvedji psi so bili majhna in lisičja , in tekli na prstih tako kot psi in mačke. Te majhne vrste so živele v senci kreodonti —Primitivni plenilci, ki so začeli izginjati iz slike desetine milijonov let kasneje. Psi medvedov so plenilsko ohlapnost pobrali na številnih mestih, se povečali in izkoristili nove habitate, ko se je planet ohladil in gozdovi globalno krčili.

Kasneje v svojem razvoju so nekatere vrste postale popolnoma pošastne.



Okostje Amphicyon ingens, ogromen medvedji pes, v Ameriškem prirodoslovnem muzeju v New Yorku Foto: Clemens v. Vogelsang

Amficion ogromen, ki izvira iz Severne Amerike pred približno 20 do 9 milijoni let, je bil titan, ki je tehtal precej več kot pol tone - kar je bil precej močnejši od vašega povprečnega severnega medveda. Tako kot mnogi kasnejši medvedji psi je hodil po svojih velikanskih dlaneh kot medved, vendar je imel nizko, podolgovato telo, dolg rep kot pes in glavo bolj podobno volkovi, opremljeno s čeljustmi, ki drobijo kosti.

Amficionizgledal kot mešanica psa in medveda in verjetno živel podobno kot oboje - lovil, maval in razdiral velike, hitre plene, kot so konji ali kamele, občasno pa tudi jedel jagode in korenine.

Pasji medvedi

Če so bili medvedji psi pasjim živalim, ki so se obnašali nekoliko kot medvedi, so bili psi medvedi popolno nasprotje: medvedjim živalim, ki so se obnašale nekoliko kot psi.

'Pasji medvedi' so bili nenavadni plenilci, ki so jih našli po Evraziji in Severni Ameriki pred približno 30 do 5 milijoni let. Sestavili so zdaj izumrlo skupino, imenovano Hemicyonidae - 'hemi-cyon', ki dobesedno pomeni 'pol-pes' - in so bili zelo povezani s sodobnimi medvedi. Pravzaprav psi-medvedi pogosto veljajo za izumrli del družine medvedov.

Obnova Hemiciona na freski, narejeni za ameriški muzej Smithsonian. Rekonstrukcija: Jay Matternes

Pasji medvedi so se kljub evolucijski sorodnosti z medvedi gibali in lovili podobno kot kanidi. Imeli so dolge noge in tekli na prstih, zaradi česar so bili zaradi svoje velikosti izjemno hitri na nogah. Verjetno so preživeli veliko časa, da bi lovili plen. Pasji medvedi so imeli kratke repove kot medvedi, vendar so bili njihovi zobje specializirani za rezanje mesa, zato so jih medvedove nagnjenosti verjetno malo ovirale.

Nikoli niso dosegli povsem velikih razsežnosti medvedjih psov, s katerimi so delili svoj svet, a nekatere sorte - kotHemicion- bili so vznemirljivo veliki.Hemicionzrasel vsaj do velikosti velikega grizlija, vendar bi bil s svojo sposobnostjo teka na velike razdalje in hiper mesojedo prehrano eden najgrozljivejših plenilcev svoje dobe, zlasti če upoštevamo, da so bili psi medvedi lovci tovorov.

Atletski hibridi grizlija-volka, ki lovijo čopiče? Bodite hvaležni, da niste bili rojeni v miocenski dobi.

Umetniška restavracijaEpicyon haydeni.Ilustrator: Roman Jevsejev

Hijenski psi

Vsi danes živeči kanidi pripadajo eni poddružini: Caninae. Toda večino časovnega obdobja evolucije psov, volkov in lisic, do pred približno dvema milijonoma let, so obstajale druge poddružine. Ena od teh izumrlih skupin je bila Borophaginae - znana tudi kot 'psi, ki drobijo kosti' ali 'psi hijene'.

Hijenski psi so bili tako poimenovani zaradi svojih lobanj, ki so bile za razliko od drugih kanidov (in podobnih hijenam) debele, močne in posejane z neizmernimi zobmi, primernimi za pokanje kosti. Prvotno naj bi bili hijenski psi specializirani lovci na podlagi njihovih prilagoditev za cepljenje kosti, vendar je verjetneje, da so bili v svojih ekosistemih vrhunski plenilci, ki lovijo pakete in v celoti požrejo svoj plen, za razliko od svojih bolj občutljivih volčjih bratrancev.

Obnova borofaga, del freske, narejene za muzej Smithsonian v ameriški vladi. Rekonstrukcija: Jay Matternes

Hijenski psi so bili milijone let med najbolj divjimi in najsposobnejšimi plenilci v Severni Ameriki, kljub temu da mnogi v času, ko je po severnoameriških ravnicah hodilo veliko velikih sesalcev, trenirali.Borofagna primer je bil približno velik kot močan kojot, verjetno pa je bil prevladujoči mesojedec svojega časa.

Nekatere vrste so bile sicer izstopajoče.Epicijon, zgodnji član skupine, je bil verjetno največji kanid sploh. Ni bil tako vešč drobljenja kosti in škrtanja mozga kot njegovi poznejši sorodniki, bil pa je velik kot levinja.

-

Pred desetimi milijoni let je bil svet natrpan s pasjimi plenilci, nekateri pa so bili v svojih razmerjih nenavadni in grozljivi. Toda vsi so izumrli in le določen pristop k 'pasji strategiji' - pametni, a bolj krhki kanidi - je preživel do danes, kar ponazarja, da so večji in slabši na dolgi rok morda dejansko niso boljši.

GLEJ NAPREJ: To je Titanoboa - največja kača na svetu, kar jih je kdaj poznalo